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Hojas de otoño sobre el césped

Las hojas de los árboles en otoño no sólo otorgan colores contrastantes al paisaje, que van de rojo a burdeo y naranjo, sino que también tienen una función de acuerdo a lo que hagamos con ellas cuan caen al césped. Recorriendo los vecindarios se pueden observar a los dueños de casa o jardineros barriendo las hojas y acumulándolas para botarlas o bien quemándolas.

En contraste existen dueños de casa que incorporan las hojas al césped a través de cortes múltiples al césped, hechos con una cortadora rotatoria convencional o con una cortadora tipo “mulching”. Esta última tiene un sistema de re circulación de aire que permite que los residuos de corte sean cortados varias veces con el objetivo de reducir su tamaño y favorecer su incorporación. Las ventajas de remover las hojas son: el césped o prado luce limpio y estéticamente ordenado y en el caso de deportes como el golf es más fácil encontrar la pelota. Adicionalmente el remover las hojas se reduce la sombra al césped y la posibilidad de que se desarrollen condiciones de humedad, con lo cual se favorece el desarrollo de enfermedades de otoño e invierno.

Las ventajas de incorporar las hojas al césped son: reducen el costo de barrer, colectar y botar las hojas en otoño, reincorporan  nutrientes como el nitrógeno. Con relación al beneficio nutricional al césped, específicamente el nitrógeno que se libera y se re utiliza para el crecimiento del césped depende de la relación carbono: nitrógeno. Los microorganismos del suelo usan el carbono para obtener la energía y el nitrógeno para mantención y crecimiento. Para los micro organismos del suelo una relación carbono nitrógeno  interna de 8:1 es ideal para vivir, para que los microorganismos lleguen a tener esta relación interna en el suelo se debe mantener una relación de 24:1. Ahora si se adiciona el proceso de degradación de la materia orgánica por estos microorganismos y si se libera o captura nitrógeno, esto depende necesariamente de la relación carbono: nitrógeno. Por ejemplo, si adicionamos paja de trigo al césped la cual tiene una relación carbono:nitrógeno de 80:1 para que los microorganismos consuman el carbono adicionado éstos necesitan encontrar el nitrógeno extra en el suelo. El resultado de consumir nitrógeno extra se conoce como inmovilización. La inmovilización fija nitrógeno extra en el suelo el cual no se encuentra disponible para el crecimiento de la planta lo cual lleva a un potencial déficit de nitrógeno. 

En contraste si adicionamos restos de corte de césped con una relación carbono : nitrógeno de 19:1, los micro organismos del suelo consumirán las hojas y liberarán el nitrógeno extra (en un proceso conocido como mineralización), lo cual resulta en un exceso temporal de nitrógeno en el suelo. Con residuos de corte con una relación carbono : nitrógeno cercana a 24:1, la cantidad de nitrógeno extra liberada inmediatamente al suelo será mínima. Debido a la relativamente baja cantidad de carbono con respecto al nitrógeno de los residuos de corte, éstos son rápidamente degradados. 

En general, si la relación carbon:nitrógeno es mayor a 30:1, ocurre inmobilización de nitrógeno a partir del nivel máximo de actividad de los microorganismos en el suelo, en cambio con relaciones de carbono:nitrógeno de 20:1 ocurre mineralización de nitrógeno cuando se alcanza la máxima actividad de los microorganismos. Con relación a las hojas, su relación carbono:nitrógeno es de cerca de 50:1, la degradación de las hojas se debe considerar intermedia entre la paja de trigo y los restos de corte de césped. Las hojas varían en contenido desde azúcar (rápidamente degradada) hasta celulosa (degradación intermedia) y lignina (degradación lenta), de modo que esta mezcla de compuestos en las hojas le otorgan una degradación intermedia en el suelo. Sin embargo y considerando que la mayoría de los céspedes reciben fertilización nitrogenada, cortar las hojas en trozos pequeños pasando varias veces una cortadora o máquina para hacer mulch, las hojas debieran degradarse rápidamente sobre el césped.

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